无人驾驶飞机可能会改变民航业,但现在几乎没人愿意尝试

  无人驾驶汽车是这两年的热门,而且按照车厂们的计划, 10 年内肯定会进入普通人的生活。但就算在无人驾驶还没成熟的今天,特斯拉的车主们却热衷分享这项体验:无人驾驶汽车虽然技术还很早期,但汽车是脚踏实地的,尝试起来没有太大心理负担。

  但自动驾驶飞机的接受程度似乎低很多。

  瑞银的一项调查显示,在面对美国,欧洲和澳大利亚的 8000 个调查对象问卷之后,结果显示只有 17% 的人愿意乘坐无人驾驶飞机,超过 50% 的人明确表示,即使票价更低也不愿意乘坐。

  在调查结果里面,无人驾驶飞机的接受程度呈现比较明显的年龄区分。在 18 到 24 岁的人群中,愿意乘坐的比例上升为 27%,在 25 到 34 岁的人群里,这个比例继续上升到 31%。

  这种区分可能和对新事物的接受心理年龄有关,也可能和对民航飞机的了解有关。实际上,现在的民航飞机如果以时间来计算,绝大部分航程其实都是自动驾驶的:除了起飞和降落阶段,民航飞机在巡航高度其实都是用导航仪自动控制的,飞行员在导航仪里输入航向和高度就行了。

  在飞行时间长达十几个小时的洲际航线,在设定自动驾驶之后,两个飞行员理论上是可以去休息舱轮换睡觉的,因为民航飞机在 10000 米左右的巡航高度巡航,按照 1000 英尺或者其他尺寸的高度层划分飞行,除了恶劣天气之外,实际上没什么可以“碰”上的东西。

  从数字上来说,飞机是最安全的交通工具,但飞机的特点在于一旦出事可能机毁人亡,没有生还空间。乘客对无人驾驶的不信任感比较自然,有了一个可以托付的机长会心里好受很多,但很多人可能不知道,在飞行时实际上飞行员可能大部分时间没有握着操纵杆。

  而且,现阶段很多大型机场支持的“仪表辅助降落”,在能见度不够的情况下,就是可以使用自动驾驶仪自动执行,飞行员监控飞方式来降落的。总的来说,现在民航飞行的自动化程度已经很高,要解决的困难看上去比汽车自动驾驶要少。

  如果无人驾驶飞机大规模出现,对乘客的影响远远小于对这个行业的影响。研究显示,无人驾驶飞机可以显著减少航空业的运营成本,比如更少的飞行员训练,更优的航线,消耗更少的燃油,采用全自动驾驶,以现在的航线规模计算,航空业每年可以节省的费用可能超过 350 亿美元。

  这个钱数相当大,基本上就是一家大型航空公司的全年营收:2016 年,美国第二大的航空公司联合航空全年营收 365 亿美元,利润 54 亿美元,

  无人驾驶飞机也可能改善普通乘客的乘坐体验。现阶段,迫于越来越激烈的竞争,全世界大部分航空公司都在通过超售、在同样尺寸飞机里塞进去更多经济舱座位、减少客舱服务等等方式来精简成本。同时,比如在中国这种新兴市场,为了扩大航线规模,航空公司会付出更多的薪水吸引飞行员。而自动驾驶是永远不会疲劳的飞行员,它们不需要限制飞行时间,不需要训练,几乎不会出错。

  目前,喷气式民用飞机巨头波音已经开始的全自动飞机的研发,最快 2025 年会有成果出现。在那之前,对安全不那么敏感的货运飞机,可能会更快实现全自动飞行。

  题图/空中客车 A350/Wikipedia

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